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携带240万个名字:美国宇航局“洞察”号探测器即将奔赴火星

在推迟了25个月之后,美国宇航局“洞察”号火星着陆探测器即将于5月5日发射。在之前的征集活动中共有来自全球的240多万航天爱好者获得了“火星船票”,如果一切顺利“洞察号”将携带这些名字于今年11月抵达火星,并对火星的内部构造展开研究。

携带240万个名字:美国宇航局“洞察”号探测器即将奔赴火星

洞察号共计携带2429807个名字

“洞察”号火星探测器将在加州范登堡空军基地发射升空,此次发射将搭乘阿特拉斯5型火箭。由洛克希德•马丁公司制造的“洞察”号已经运抵范登堡基地,工程师正在对电子器件进行最后检测,同时加注燃料。“洞察”号将被吊装到火箭顶部,并封入整流罩内。

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&ldquo洞察&rdquo号正在进行发射前的最后检查

“洞察”号计划于5月5日发射,2小时的发射窗口将在美国太平洋时间凌晨4点零5分打开,发射团队已经增加了火箭燃料测试与发射倒计时演练,以确保为“洞察”号的34天发射窗口(5月5日至6月8日)做好充足准备。火星任务的发射机会每26个月一次,借助2018年“火星大冲”的机遇,火星与地球的距离达到最近,这让直接的火星之旅成为可能,如果一切顺利“洞察”号将于11月26日抵达火星。

火星最大的停车场

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洞察&rdquo号火星探测器艺术概念图

“洞察”号将成为在美国西岸发射的第一次地外行星探索任务。范登堡基地发射的航天器通常进入极地轨道。出于安全考虑,NASA的行星际探测器通常在卡纳维拉尔角发射,火箭在大西洋上空向东飞行,这能够获得地球自转的额外推力。“洞察”号的个头很小,发射重量在1530磅(约合695公斤)左右,阿特拉斯5型火箭能够轻而易举的完成发射任务。因此NASA同意在阿特拉斯5型火箭发射任务较少的范登堡完成发射,NASA希望借此减少卡纳维拉尔角发射基地的工作量。

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阿特拉斯5型火箭发射图

NASA在“凤凰”号探测器的基础上打造了“洞察”号。前者已经于2007年8月发射,2008年5月登陆了火星北极平原。“洞察”号将奔赴火星赤道附近的埃律西昂平原。之所以选择这里是出于安全考虑,因为当地的陡坡和巨石很少。“洞察”号任务首席研究员、喷气推进实验室的布鲁斯·班奈特将其称之为“火星上最大的停车场”。一直以来,还没有一项火星任务在埃律西昂平原登陆。“好奇”号火星车于2012年登陆火星,正在对埃律西昂平原南部近400英里(约合600公里)的盖尔陨坑进行勘察。

将执行多项任务

科学家通常希望将探测器派往存在古代水流证据的火星,以便让科学仪器研究这颗红色星球是否一度出现生命。“洞察”号的任务并不仅限于此。借助自身携带的两台仪器,“洞察”号将对火星内部构造进行研究,监听地面的轻微震动,同时测量来自火星地幔和地核的热量。此外,科学家还将对“洞察”号与地球之间的无线电信号传输进行分析,测算火星的地极摆动。

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洞察号任务徽章

NASA科学部门负责人托马斯·泽布臣表示:“‘洞察’号将收集火星的关键信息,这是火星45亿年前形成以来的第一次全面考察。”地球上的很多古代地质记录惨遭侵蚀,但火星可能仍保留着相关线索,帮助我们了解这颗星球如何形成,岩石和尘埃如何积聚以及炙热的高压地幔和地核如何随着更重元素沉入地下深处。“洞察”号任务首席研究员班奈特说:“一个毫无特征可言的石球如何演化成一颗行星,又能否支持生命存在?这是行星科学领域的一个重要问题。所有这些过程在诞生后的最初几千万年发生。”

有助揭示地球演化

“洞察”号在火星上得出的发现也有助于科学家揭示地球如何形成和演化。班奈特表示:“火星是一颗体积较小的行星,活跃程度不及地球,早期过程的‘指纹’仍留在基本结构中——地壳的厚度、地幔的构成以及地核的大小和构成。通过测绘火星内部的不同区域,我们能够进一步了解火星和地球如何形成。”

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火星探测的历史

“洞察”号任务耗资近10亿美元,携带法国研制的地震仪以及德国制造的热量探测器,后者将钻入地下16英尺(约合5米)。一条长度近8英尺(约合2.4米)的机械臂将把地震仪和热量探测器放置在火星表面。“洞察”号将服役到2020年11月,超过一个火星年或者说接近两个地球年。“洞察”号任务首席研究员班奈特说:“这是我梦寐以求的一项任务。30年的职业生涯中,我一直致力于此。我们一直在规划这项任务,努力做好奔赴火星的准备。现在,我们即将踏上征途。”(图片Credit:NASA)

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